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    O trabalho dos Sniffers-chefe da NASAs é manter situações fedorentas fora do espaço
    O chefe 'farejador' da NASA, George Aldrich (à direita), faz parte do painel de odores da agência espacial há quase 50 anos. NASA / WSTF Reed P. Elliott

    Cada porca e parafuso, cada lacre de plástico, todos os contêineres de Tang que fazem parte de uma missão espacial tripulada devem ser examinados minuciosamente antes de serem lançados nas estrelas. Só faz sentido, direito? O espaço não é lugar para surpresas.

    Testar essas coisas - todas elas - e como elas vão agir e reagir em ambientes potencialmente perigosos recai sobre um verdadeiro exército de profissionais no White Sands Test Facility da NASA no Novo México. Um grupo lá, a força de trabalho de Aceitação de Voo de Materiais, analisa a adequação ao espaço de diferentes materiais para garantir que nada pegue fogo de forma surpreendente, ou liberar algum gás tóxico, ou agir estranhamente no vácuo do espaço, ou que nenhum fluido reagirá mal com outros materiais a bordo. Tudo isso é feito sem hesitar na segurança dos astronautas.

    E há a área de testes que tornou o grupo de Materiais uma espécie de estrela peculiar no sistema solar da NASA:o painel de odores.

    O que um astronauta cheira no espaço, acontece que, é de missão crítica, também.

    "Se você não gosta do cheiro de peixe aqui embaixo no chão, você abre uma janela e deixa o ar sair, "diz Susana Harper, o gerente de testes de padrões de aceitação de voo de materiais na White Sands. "Não temos essa opção no espaço."

    Por que o cheiro é tão importante no espaço

    O halibute potencialmente fedorento ou co-piloto peido é ruim, mas a NASA está preocupada com muito mais do que um simples fedorento. (Afinal, alguns cheiros, especialmente nos trimestres relativamente apertados de, dizer, a Estação Espacial Internacional ou Orion, simplesmente não pode ser evitado.) "Queremos ter certeza de que não estamos criando um ambiente que seja desconfortável ou incômodo para o astronauta, para que possam estar 100 por cento focados em sua missão, "Harper diz.

    Mas, além do conforto dos astronautas - o que é importante - a NASA quer manter os odores desnecessários fora das espaçonaves por uma razão mais prática:muitos odores desconhecidos em um espaço minúsculo podem mascarar odores que os astronautas precisam detectar. Gostar, possivelmente, um vazamento de amônia. Ou o cheiro de algo queimando.

    Você não pode ter tantos odores a bordo a ponto de os astronautas perderem as coisas importantes.

    "Nossa primeira linha de detecção é o olfato humano. Portanto, embora tenhamos trabalhado com empresas, e existem certos tipos de detectores a bordo, "Harper diz, "no final, sabemos que o olfato humano é nosso detector mais sensível para esses cheiros perigosos."

    Cada item em cada carga útil enviada para a ISS deve passar no teste de cheiro, então astronautas como Jessica Meir (embaixo) e Andrew Morgan (visto aqui na frente da escotilha do navio de reabastecimento do Space Dragon em 27 de março, 2020) pode detectar odores graves, como um vazamento de amônia ou fumaça de um incêndio. NASA

    Nariz da NASA sabe o melhor

    NASA, por meio do grupo de materiais, tem um painel de odores que avalia o que pode subir para o espaço e o que é muito fedorento. Cinco voluntários colocam seus schnozzes em tudo no espaço habitável do astronauta. O cheiro é capturado primeiro em uma câmara de ar, em seguida, o ar é injetado através de uma seringa diretamente nas máscaras que cada membro do painel usa. Eles então classificam os cheiros (0 para menos ofensivo, 4 para " tire isso daqui ") para determinar o que é permitido e o que deve ser aterrado. (Outro grupo testa primeiro os materiais quanto à toxicidade.) Qualquer odor acima de 2,5 falha.

    O membro mais condecorado do painel é George Aldrich, um especialista em química de 64 anos que fareja a NASA há 46 anos. Ele emprestou sua tromba para mais de 900 testes diferentes de olfato - muito mais do que qualquer um, nunca - o que lhe rendeu um monte de nomes bonitinhos (uma vez ele se chamou de "nasalnaut"), algumas aparições na mídia de cair o queixo (incluindo uma em que ele parecia um cão policial e, impossivel, cheirou um pouco de drogas), e a admiração dos astronautas (ganhou o prêmio Silver Snoopy).

    Embora Aldrich tenha feito isso desde a adolescência, este não é um posto de antiguidade confortável. Ele tem que se qualificar para o painel a cada quatro meses.

    Fazer isso, A NASA submete Aldrich e outros voluntários ao que é conhecido como um teste de 10 garrafas. Eles têm que identificar sete cheiros, e depois aponte as três garrafas que não têm cheiro. "À medida que envelhecemos, a visão nem sempre é a primeira coisa a ir, Aldrich diz. "O dia em que eu for lá e não conseguir passar no teste de 10 garrafas é o dia em que eles vão me retirar do painel de odores."

    Os sete cheiros no teste são o que costumamos ser conhecidos como cheiros "primários".

    "Você quer que eu os nomeie para você?" Aldrich diz. "Almiscarado, mentolado, floral, etéreo, canforoso, picante e pútrido. Eu ainda entendi. "

    Susana Harper (esquerda), o gerente de testes de padrões de aceitação de voo de materiais, e George Aldrich (à direita) colocam um item em uma câmara de gás, que testa e identifica itens de compostos gasosos liberados na atmosfera. NASA / WSTF Reed P. Elliott

    Aldrich não, deve ser apontado, tem um nariz particularmente proeminente. "Tamanho, "ele insiste, "não importa." Ele geralmente não se preocupa com alergias, que ele credita por ajudar seu sentido de olfato. Mas ele também se testa constantemente, frequentemente seguindo um cheiro por um corredor para tentar identificá-lo e sua origem. "Eu sempre fico em sintonia com os odores, " ele diz.

    "Do meu ponto de vista, "Harper diz, "Também sinto que ele desenvolveu seu olfato de maneira muito semelhante à que um levantador de peso desenvolve seus músculos ou um degustador de vinho desenvolve seu paladar. Ele cheira tantos materiais, e ele se concentra em como são esses cheiros. Eu sinto que ele tem trabalhado como um músculo e que se tornou mais sensível com o tempo. "

    Aldrich era membro do corpo de bombeiros da NASA em White Sands quando seu chefe lhe contou sobre o painel de odores. "Eu não fazia ideia, "ele diz agora." Eu apenas pensei que estava fazendo algo ótimo para os astronautas. "

    Desde então, o grupo de materiais o manteve ocupado, dando constantemente a ele e aos outros membros do painel de odores todos os tipos de materiais para trabalhar, incluindo alguns pedaços realmente horríveis (ele se lembra do odor exalado ao desfazer uma tira de velcro como sendo particularmente desagradável).

    Você não receberá reclamações de Aldrich, no entanto. Por quase meio século, ele tem orgulho de enfiar o nariz sempre que pode, tudo em nome da ciência.

    AGORA ISSO É INTERESSANTE

    Não obstante aquele colega astronauta gasoso ocasional, os cheiros em uma espaçonave são tão controlados quanto podem ser. O que não é controlável:o cheiro do espaço. Astronauta John Herrington, que sentiu o cheiro de seu traje após retornar de uma atividade extraveicular - conhecida aqui na Terra como caminhada no espaço - referiu-se a ela como uma espécie de cheiro de metal queimado.

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